JA綾町

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 全国的な知名度を誇る有機農業のまち「綾町」。ここでは、畜産を始め、果実や施設栽培など多くの農畜産物が生産されています。今日はJA綾町代表理事組合長の中村道也氏に、概要から今後の展望までを伺いました。

■概要

JA綾町の概要を。

中村 当組合は昭和19年に発足し、来年70周年を迎えます。組合員数は、正組合員(法人を含む)718名、准組合員636名の合計1,354名です(20131月現在)。綾町は昨年ユネスコエコパークに認定された綾照葉樹林を始め、総面積の80%が森林という自然豊かな土地です。綾牛や綾ぶどう豚などの畜産を始め、日向夏等の果実栽培、きゅうり等の施設栽培など自然生態系農業に長年取り組み"有機農業のまち"として全国に知られています。

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―有機農業は組合発足時から?

中村 組合発足当時は、農薬を使用する一般的な慣行農業を行っていましたが、前郷田町長の代に、病気になる町民が多いのは食生活の乱れからということで、食の源となる農産物から健康にしようという信念のもと、昭和55年頃から有機農業に取り組み始めました。とはいえ、一度に全ての田畑を有機農業へと推移させることは困難でしたので、住民の理解を得ることから始め、堆肥の増産運動等を行いながら徐々に拡大を図り、昭和63年に全国初となる自然生態系農業の推進に関する条例が制定されました。

 有機農業は化学肥料を使用しないため、病気に強く、健康な農産物が生産出来るというメリットがありますが、一方で害虫の排除が難しく、慣行農業以上に手間暇がかかります。また最近では、有機農業に取り組む町が全国に広がり、生産物の価格向上に繋がりにくいという点もあります。しかし、消費者の健康志向は年々高まっており、安心安全な綾ブランドの推進力を活かした生産・販売を今後も行っていきたいと考えています。

■独自の魅力

―綾町には他にない独自の魅力がある。

中村 綾町の人口は約7,200人ですが、転出や死亡者数を差し引いても、人口の減少はほとんどありません。つまり、減少分を上回るほど、他の市町村から人口が流入している珍しい地域なのです。綾町は有機農業だけでなく、工芸のまちとしての側面も持っており、毎年11月には農業祭、有機農業大会を兼ねた綾町総合文化祭を開催し、工芸品の展示や、農産物の販売等を行っています。私達職員も農協職員としてだけではなく、地域組合員として参加し、町全体で一丸となって文化祭の成功に尽力しています。

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■課題

―農業には後継者問題が付き物ですが。

中村 ありがたいことに、他市町村から移り住む人々や、若者のUターン現象が顕著にみられ、後継者問題に関してはあまり心配がありません。それよりも、新規就農者の増加を不安視しています。最近は農業への異業種参入が盛んになり、綾町で新規就農を目指して転入される方も多いですが、先述したとおり、農業は病害虫や自然との闘い、価格低下の問題など、不安定な要素が多数あり、理想と現実のギャップ等から、就農後に田畑を放棄してしまうといった事態も少なくありません。山間地の農業を守るのは容易なことではありません。ぜひその覚悟をもったうえで参入を検討してほしいと思います。

■今後の展望

―最後に今後の展望を。

中村 綾町には優れた農産物や工芸品が多数あります。これを町内だけで完結させるのではなく、全国の人々に良さを実感して頂けるよう、製造方法や農産物の安全性などをインターネットサイトで広く公開し、閲覧者がイメージしやすい環境を整え、"有機農業のまち綾町"をさらにPRしていきたいと思います。その中でも、綾町産の日向夏のみを皮ごと絞った日向夏ジュース"綾夏ちゃん"は、JA綾町オリジナルの一押し商品で、果汁を30%と贅沢に使用した甘くてさっぱりした味に仕上がっています。こうしたオリジナルの商品もどんどん広めていきたいと思います。

 そして、私自身もう一つ実現していきたいのが、農産物の生産維持と拡大です。自給率の低下や、TPPに揺れる日本の農業ですが、人々が健康に生きていくための源はやはり食生活であり、農業という基盤だけは揺るがしてはいけません。日本の原点ともいえる農業の振興を目指し、人々の健康と幸せを農業で実現させるという気概を持って、これからも有機農業を推進していきたいと思います。

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